El Futuro de la Representación de Género en las Señales de Tráfico y de Carretera

Se están mezclando con las calles que ocupamos, las autopistas que atravesamos. Dirigiéndonos a girar a la derecha, a detenernos, a tener cuidado alrededor de los niños de la escuela y a vigilar las piedras que caen. Están ahí para mantener el orden en los espacios públicos, para evitar accidentes o confusión en la navegación de la jungla de hormigón. Las señales de tráfico parecen ser elementos inocentes y funcionales. Pero tienen un rasgo problemático subrayado: retratan una realidad exclusivamente masculina.

Los recientes acontecimientos en todo el mundo están arrojando luz sobre el borrado de género en la señalización vial y de las calles, despojándolas de su supuesta neutralidad política. Los activistas cívicos y las iniciativas gubernamentales del último decenio ponen de relieve un hecho que a menudo se pasa por alto: casi todos los personajes que aparecen en el diseño gráfico de las señales de tráfico son hombres, y casi nunca se presentan mujeres. Desde Nueva Zelanda hasta Suecia, estos intentos pioneros nos ayudan a visualizar cómo podría ser la igualdad de género en las señales de tráfico de los Estados Unidos.



Breve introducción a las señales de tráfico de EE.UU

La historia de los carteles de las calles en EE.UU. es un asunto masculino para empezar. Después de que los hermanos Duryea introdujeran el primer automóvil americano, a principios del siglo XX se produjo el crecimiento de la industria automovilística y con ello la necesidad de señales de tráfico reguladas para soportar el creciente tráfico. Clubes y asociaciones locales en Nueva York y California erigieron señales de tráfico por su propia iniciativa. La idea se inspiró en los mojones del Imperio Romano.

En la década de 1920 aparecieron los primeros manuales en un intento de unificar y estandarizar el diseño de las señales de tráfico a nivel federal. Desde 1935 todos los estados se ajustan plenamente o en gran medida a las normas del Manual de Dispositivos Uniformes de Control del Tráfico (MUTCD), con señales reglamentarias únicas y localizadas en ciudades como Nueva York. A finales de los años sesenta, el manual fue adoptado como ley federal.

El manual actual presenta señales de tráfico con varias instrucciones para los conductores y peatones. Los diseños del manual utilizan diversos símbolos gráficos: señales de tráfico con palabras (como STOP), señales de tráfico con flechas (para girar), señales de tráfico con números (límite de velocidad, por ejemplo), señales de tráfico que representan objetos (como vehículos) y pocos diseños de señales de tráfico presentan caracteres humanos (también hay menos señales con imágenes de animales).



Una sola falda: una visión general de las figuras humanas en las señales de tráfico de EE.UU

Las señales de tráfico con imágenes de personas caminando o conduciendo, incluyen: «ceda el paso a los peatones», «no cruce peatonal», «no patine», «use el cinturón de seguridad», «comparta la carretera», «cruce de vehículos agrícolas», «cruce de motocicletas», «patio de recreo», «banderín adelante» y «trabajadores en la carretera adelante». Todas ellas son señales de tráfico de imagen estrictamente masculina.

El único icono en el manual en el que aparece una mujer, marcada gráficamente con una falda, es el de un «cruce escolar«. La señal muestra una pequeña figura con una falda, acompañada por detrás de una figura más alta con una bolsa.


Además de las señales de tráfico, se pueden encontrar imágenes de personas en las señales culturales y recreativas menos familiares, donde sólo las figuras masculinas están esquiando, observando aves, haciendo surf, haciendo senderismo, pescando, escalando, cazando, buceando, jugando al golf, volando en ala delta, acampando, tirando basura, viendo el teatro y recogiendo leña. Un personaje con falda sólo se puede encontrar en los letreros de los baños y vestuarios.

Un ejemplo único de una señal de tráfico que presenta figuras de dos mujeres y un hombre es el controvertido y casi extinto cartel de «Inmigrantes que corren» junto a la frontera mexicana en California, que representa a un padre que va al frente, con una madre y una niña pequeña detrás de él.



Esfuerzos mundiales en pro de las señales de tráfico femeninas y la cuestión de la neutralidad en materia de género

En los últimos años varias iniciativas en todo el mundo cuestionan las consecuencias de la tergiversación de género en las señales de tráfico. En Nueva Zelanda, la autoridad de transporte se comprometió a cambiar el cartel de «Hombres de línea» por el de «Personal de línea» de género neutro; en Melbourne, un grupo de presión patrocinó un ensayo de sustitución de figuras masculinas por femeninas en los semáforos de los cruces peatonales para «reducir el prejuicio inconsciente»; Arabia Saudita dio la bienvenida a las mujeres conductoras recientemente legalizadas rediseñando las señales de tráfico para que dijeran «mis hermanos conductores» y mostraran iconos de conductores de pelo largo y corto. Los esfuerzos por lograr la igualdad de género en las señales de tráfico están en sus primeras etapas, y proceden tanto de instituciones como de las vías de comunicación.

Esas acciones provocaron incomodidad y resistencia no sólo de hombres despreciativos, sino también de compañeras feministas que señalan la problemática de la representación estereotipada de los géneros. En Suecia, el experimento de introducir un nuevo letrero para peatones con una figura femenina en un paso de cebra fue criticado por ser sexista, con una falda demasiado corta y pechos demasiado grandes.

En Finlandia se decidió evitar el campo minado de la representación de género, trabajando en la señalización de tráfico de género neutro. La solución gráfica es «quitarle importancia a los atributos físicos de los personajes». Esta decisión plantea la cuestión, también planteada por los activistas transexuales, de si una figura humana puede ser diseñada como neutral en cuanto al género. Desde la dicotomía de la señalización icónica masculina y femenina del baño, lo que ahora se asume como neutral puede ser percibido como masculino en la interpretación popular.



La líder sufragista neozelandesa, Kate Sheppard, en una señal peatonal frente a los edificios del Parlamento en Wellington, Nueva Zelanda. Crédito de la foto – Wikipedia.

El significado social de las señales de tráfico

Los críticos dicen que los desafíos no deben impedir una investigación sobre las formas de cambiar la mala representación de género de las señales de tráfico. Se dice que la evolución de las señales de tráfico proporciona una visión de los desarrollos sociales, representando las normas cambiantes de una comunidad determinada. Las críticas femeninas -como la del propietario de un negocio que roció «Wo» delante del cartel de «Men at Work» en Atlanta, dándole una operación de género gráfica- señalan los mensajes subrayados de simbolismo en los espacios públicos, reforzando el dominio masculino de las calles. Según esas voces, la corrección del lenguaje visual sexista contribuirá a potenciar a las mujeres y a proyectar un entorno urbano más sano y equitativo.

¿Cómo se verán afectadas las calles y carreteras de EE.UU. por los llamamientos mundiales para feminizar las señales de tráfico?
Con las recientes iniciativas en el país – renombrar las calles para conmemorar a las mujeres, erigir monumentos femeninos, elegir más representantes femeninas en las instituciones gubernamentales y corporativas – será interesante seguir la próxima edición del manual sobre control del tráfico. Las señales de tráfico se ven afectadas por una mayor tendencia a que las mujeres reclamen su parte de los espacios públicos. Dado que las estadísticas muestran que hay más mujeres que hombres caminando por las calles y conduciendo por las carreteras, el llamamiento a la representación es oportuno. Es un reto fascinante para los diseñadores gráficos visualizar cómo se responderá a esta llamada.



Lea más sobre las mujeres pioneras en el transporte:

  • Maya Angelou – la primera mujer afroamericana conductora de un teleférico en SF
  • Gertrude Jeannette – la primera mujer de Nueva York en tener una licencia para conducir una motocicleta, y la primera mujer de Nueva York en tener una licencia de conductor de taxi
  • Annie Londonderry – la periodista y activista famosa por su viaje en bicicleta alrededor del mundo
  • Amelia Earhart – piloto pionera que batió muchos récords de aviación, entre ellos el de ser la primera mujer piloto en cruzar el Océano Atlántico y la primera persona en volar en solitario a través del Océano Pacífico
  • Bessie Coleman – la primera mujer afroamericana y la primera piloto civil indígena de Estados Unidos

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