Las Mujeres Detrás del Ferrocarril Subterráneo y la Resistencia a la Esclavitud en los EE.UU

La esclavitud formó parte de la historia de Estados Unidos desde el siglo XVII, y también la resistencia de los esclavizados. La búsqueda de la libertad adoptó diversas formas: frenar el trabajo, el robo, la rebelión armada y, la más común, la huida.

Los esclavizados huyeron hacia la libertad desde los primeros días de la esclavitud y, con el paso de los años, su número aumentó hasta decenas de miles. La huida segura era sólo el primer paso, ya que necesitaban un refugio acogedor. Se los proporcionaron las comunidades nativas americanas y, más tarde, personas de Canadá, México y los Estados del Norte de Estados Unidos.

Hacia el siglo XIX, una red de rutas secretas para fugitivos y casas seguras se unió para apoyar a los que escapaban de la esclavitud. Esta red -que era orgánica y no tenía líder- llegó a llamarse hacia la década de 1830 “El Ferrocarril Subterráneo”. Lo gestionaban individuos y familias, principalmente negros libres y cuáqueros.

Afroamericanos con una carreta apuntando a los cazadores de esclavos, 1872. Crédito de la foto – Biblioteca del Congreso



El nombre de la red era una metáfora, ya que rara vez utilizaba un ferrocarril real o rutas subterráneas. Su terminología se tomaba prestada del sistema ferroviario: con términos como “estaciones” para las casas donde los fugitivos conseguían comida y descanso; y “conductores” para los individuos que guiaban a los fugitivos hasta las “estaciones”. Las rutas del ferrocarril se cubrían principalmente caminando de noche, a veces hasta 20 millas de un “depósito” a otro.

Se calcula que el Ferrocarril Subterráneo ayudó a trasladar entre miles y cientos de miles de esclavos del Sur al Norte sólo a principios del siglo XIX. Se disolvió después de la Guerra Civil.

Una capa esencial en la actividad del Ferrocarril Subterráneo era el dinero y la recaudación de fondos. Además de las personas que colaboraban en la operación actuando como “conductores” y “jefes de estación”, también desempeñaban un valioso papel los “interesados”, es decir, aquellos que aportaban fondos o se esforzaban por conseguir apoyo financiero para los recién liberados. Una de las actividades populares era la venta de pasteles en las ciudades del Norte con el lema “Compra por el bien del esclavo”. Para miles de mujeres fue una oportunidad de politizar las tareas domésticas.



Las actividades de todos los implicados en el Ferrocarril Subterráneo eran ilegales y ponían a los esclavos fugitivos y a sus ayudantes en peligro de ser encarcelados y multados. En una famosa cita, el esclavista George Washington, antes de convertirse en el Primer Presidente de EE.UU., se quejó públicamente de cómo uno de sus esclavos escapó con la ayuda de una “sociedad de cuáqueros, formada para tales fines”. Y, en efecto, los cuáqueros fueron una de las primeras sociedades organizadas que pidieron la abolición de la esclavitud por considerar que violaba los principios cristianos. La Iglesia Metodista Episcopal Africana fue otra institución importante en el movimiento abolicionista.

La fascinante historia del Ferrocarril Subterráneo, como tema central del movimiento antiesclavista estadounidense, suele contarse en relación con una larga lista de abolicionistas varones, como el legendario líder negro Frederick Douglass. Sin embargo, aunque apenas se mencionan, muchas mujeres tuvieron un papel esencial en las acciones del Ferrocarril Subterráneo.

De hecho, el movimiento abolicionista estuvo estrechamente relacionado con el primer movimiento feminista. Tanto los derechos de las mujeres como los de las personas de color fueron motivo de preocupación para los reformistas del siglo XIX en Estados Unidos, que desafiaban el estatus superior del que gozaban los hombres blancos en la sociedad. Muchas famosas defensoras de los derechos de la mujer desarrollaron su conciencia política y un conjunto de habilidades activistas a partir del movimiento abolicionista. Las mujeres -tanto blancas como negras- recaudaron fondos, llevaron a cabo campañas de peticiones y escribieron panfletos, poemas y artículos.

Aprende más sobre las mujeres afroamericanas más famosas con estas sopas de letras:

Las abolicionistas afroamericanas más famosas son Sojourner Truth y Harriet Tubman.

Sojourner Truth – Ilustración de 1864. Crédito de la foto – Shutterstock.

Sojourner Truth pasó los primeros 28 años de su vida en la esclavitud, y otra década trabajando como empleada doméstica. Al acercarse a los cuarenta, siguió un llamado para convertirse en predicadora y cambió su nombre en consecuencia. No sabía leer ni escribir, y sin embargo se convirtió en una de las oradoras más conocidas del siglo XIX, defendiendo la igualdad entre sexos y razas. También publicó una autobiografía y fue la primera mujer afroamericana en demandar a un hombre blanco en un tribunal de los Estados Unidos y ganar.

Harriet Tubman. Crédito de la foto – Biblioteca del Congreso.

Harriet Tubman, “La Moisés Negra”, antigua esclava y líder emblemática que liberó a cientos de personas esclavizadas. Tras escapar de la esclavitud, trabajó como conductora del Ferrocarril Subterráneo. Entre los cientos de personas que condujo a la libertad estaba su familia. Aunque no fue ella quien inició el Ferrocarril Subterráneo, Tubman es el nombre que más se asocia con él.


Las historias de la contribución de más mujeres al movimiento antiesclavista no empezaron a salir a la luz hasta finales del siglo XX. Esas mujeres procedían de diversos entornos: familias acomodadas de clase media, trabajadoras, empleadas domésticas, nacidas libres, antiguas esclavas, etc. He aquí una lista parcial de las heroínas de la resistencia:

Maria W. Stewart, fue una empleada doméstica negra libre que se convirtió en oradora pública en defensa de la justicia social y los derechos de la mujer. Se la considera la primera mujer estadounidense que habló ante un público de hombres y mujeres en 1832 y la primera mujer afroamericana que dio una conferencia sobre los derechos de la mujer.

Las hermanas Grimké, Sarah y Angelina, actuaron tanto para el movimiento abolicionista como para el feminista. A principios del siglo XIX realizaron giras y pronunciaron conferencias en favor de la causa abolicionista. Eran una atracción, ya que las mujeres rara vez hablaban en público en aquella época, y el hecho de que procedieran de una familia de antiguos esclavistas causó aún más sensación.

Sarah Mapps Douglass, nacida libre en el seno de una distinguida familia abolicionista negra de Filadelfia, fue cofundadora de la Asociación Literaria Femenina, un grupo de mujeres afroamericanas que desarrollaban sus habilidades de escritura y lectura al tiempo que profundizaban en su identificación con la herencia esclavista. Su madre, Grace Douglass, fue una de las fundadoras de la Philadelphia Female Anti-Slavery Society (PFAS) en 1833.

Elizabeth Margaret Chandler nació en el seno de una familia cuáquera. Como poetisa y autora influyente, se centró en la abolición como tema central desde que publicó su primer poema a los 18 años, en 1826, titulado “El Barco de los Esclavos”.

La familia Forten fue una fuerza abolicionista de tres generaciones: la madre, Charlotte; las hijas, Sarah, Margaretta y Harriet; y la nieta, Charlotte. Los Forten recaudaban fondos, organizaban ferias informativas, publicaban, daban conferencias y ayudaban a los esclavos fugitivos.

Lucretia Mott fue una destacada defensora de la abolición y de los derechos de la mujer. Entre muchas de sus contribuciones, abogó por boicotear los productos del trabajo esclavo y gestionó su casa como refugio en el Ferrocarril Subterráneo.

Elizabeth Freeman, que escapó de la esclavitud, inició el proceso judicial que, en 1781, sentó un precedente para la abolición de la esclavitud en Massachusetts.

Anna Murray Douglass era una empleada doméstica libre cuando conoció al esclavizado Frederick Douglass. Le ayudó a escapar y, más tarde, se casaron. Él se convirtió en un líder abolicionista nacional mientras ella criaba a su familia y dirigía una casa segura para esclavos fugitivos.

Lydia Maria Child fue la autora del primer libro escrito por una persona blanca sobre el tema de la esclavitud.

Sarah Parker Remond fue conferenciante y agente de la Sociedad Americana Antiesclavista. Pronunció su primer discurso contra la esclavitud cuando sólo tenía 16 años.

Frances Harper, nacida de padres negros libres, fue poetisa y dio conferencias abogando por la abolición.

Jane Grey Cannon Swisshelm está considerada la primera mujer reportera política, que escribió poemas y artículos antiesclavistas y dirigió su propio periódico abolicionista, el Pittsburgh Saturday Visiter.

Abby Kelley hizo campaña contra las iglesias favorables a la esclavitud.

Ellen Craft se hizo famosa al escapar de la esclavitud en 1848; viajaba abiertamente en tren, utilizando su tez clara para disfrazarse de hombre blanco.

Phillis Wheatley publicó poesía en 1773, cuestionando la construcción social de la inferioridad de las mujeres y los negros en comparación con los hombres blancos.

Harriet Beecher Stowe también utilizó la literatura para la causa. Su obra más influyente fue la novela “La cabaña del tío Tom”.

Residencia de esclavos en la plantación Monticello, propiedad del tercer presidente de EE UU, Thomas Jefferson.

Aspecto interior de una residencia de esclavos en la Plantación Monticello, propiedad del tercer Presidente de EE.UU., Thomas Jefferson.



Muchas de esas mujeres, si no todas, y sus compañeras abolicionistas, se enfrentaron a retos relacionados con el género y a precios personales cuando defendían la libertad de la gente de color. Algunas fueron objeto de burlas, perdieron su trabajo o sus familiares y amigos las desconectaron.

Irónicamente, las respuestas con prejuicios de género avivaron el fuego reformista. Uno de los ejemplos más notables de esta “bendición disfrazada” es que Lucretia Mott y Elizabeth Cady Stanton iniciaron la emblemática Convención de los Derechos de la Mujer de Seneca Falls después de que se les negara el derecho a hablar en una convención antiesclavista en 1840, debido a su género.

El punto álgido de la participación femenina en el movimiento abolicionista se produjo en las décadas de 1820 y 1830. A mediados del siglo XIX, mujeres blancas y negras actuaban como conferenciantes, editoras y recaudadoras de fondos contra la esclavitud, escondían a esclavos fugitivos en sus casas y organizaban reuniones en diversos espacios. A través del movimiento abolicionista, las mujeres adquirieron experiencia como activistas, líderes, organizadoras, escritoras y conferenciantes con fines políticos.

El movimiento abolicionista sirvió como paso hacia el empoderamiento de la mujer y, a cambio, las mujeres empoderadas trabajaron por la libertad de los esclavizados. La abolición fue una de las primeras campañas significativas en las que las mujeres se expresaron en la esfera pública. En aquella época se consideraba que el lugar “adecuado” para las mujeres era la esfera doméstica.

Las mujeres que participaron en el Ferrocarril Subterráneo han recibido más respeto y reconocimiento en los últimos años. Su contribución a la lucha se enseña en las aulas, se añade a los libros de historia y se conmemora con estatuas, monumentos y museos.

El fin de la esclavitud fue sólo el principio de la lucha por la igualdad de derechos de los afroamericanos. En los años posteriores a la Guerra Civil y hasta finales del siglo XX, lucharon contra la segregación racial en todos los aspectos de la vida.

Una de las luchas más conocidas es la lucha por la desegregación del transporte en Estados Unidos. Las mujeres fueron una parte importante de esta resistencia, y puedes leer más sobre ello en este artículo: Las mujeres que lucharon por la abolición de la segregación en los transportes de Estados Unidos.

Hitos en honor de las mujeres del Ferrocarril Subterráneo y el Movimiento Abolicionista:

  • Casa de Harriet Beecher Stowe, Cincinnati, Ohio
    Ofrece visitas guiadas que narran las experiencias de Harriet en Cincinnati y su relación con su famosa novela contra la esclavitud, La Cabaña del Tío Tom. Haga clic aquí para obtener más información.
  • Harriet Beecher Stowe, Museo de la Esclavitud a la Libertad, Washington, Kentucky
    La casa donde Harriet presenció por primera vez una subasta de esclavos. Abierto al público con cita previa. Haga clic aquí para obtener más información.
  • Granja Liberty, Worcester, Massachusetts
    La casa de la abolicionista y sufragista Abby Kelley Foster, que sirvió de estación en el Ferrocarril Subterráneo. Fue declarada Hito Histórico Nacional, pero actualmente no está abierta al público. Pulse aquí para leer más..
  • Casa Mary Ann Shadd Cary, Washington, DC
    Escritora, educadora, abogada, abolicionista y primera periodista de raza negra de Norteamérica. Fue declarada Hito Histórico Nacional, pero actualmente no está abierta al público. Pulse aquí para leer más.

Centro de Visitantes del Ferrocarril Subterráneo Harriet Tubman



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Hitos para visitar, centros turísticos y literatura sobre las historias del Ferrocarril Subterráneo

Déjese inspirar por el legado y las increíbles historias de mujeres que formaron parte de este movimiento histórico para acabar con la esclavitud. Existen libros, películas, museos, visitas guiadas y eventos especiales que conmemoran las historias del Ferrocarril Subterráneo. Además, varios estados de EE.UU. reconocen Septiembre como el Mes Internacional del Ferrocarril Subterráneo.

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