Poner en Marcha las Ruedas Feministas – La Bicicleta como Vehículo para el Empoderamiento y la Liberación de la Mujer

La primera vez que se introdujeron las bicicletas en los Estados Unidos – se asociaron fuertemente con el movimiento de liberación de la mujer. No sólo proporcionaron libertad de movimiento, sino que también influyeron en el sentido de la orientación al aire libre, aceleraron la reforma de la vestimenta, introdujeron habilidades de lectura de mapas, permitieron a las mujeres urbanas explorar la naturaleza y viajar, y mejoraron su bienestar, tanto mental como físico. El viaje hacia el empoderamiento político se hizo mucho más rápido.

La Primera Década de Mujeres sobre Ruedas: Muchas Capas de Libertad

Las primeras bicicletas no impresionaron a las masas, ni a los hombres ni a las mujeres. Eran demasiado torpes y difíciles de usar, con una enorme rueda delantera y un asiento alto. Se necesitaron unas cuantas rondas de mejoras – la central es la cadena – para llevar el vehículo a su auge de popularidad. El modelo «ganador» fue el «modelo de seguridad», que tenía dos ruedas del mismo tamaño. Conquistó los Estados Unidos en la década de 1890. El alboroto general fue abrumador, y entre los muchos cambios sociales, el nuevo vehículo allanó el camino para las «nuevas mujeres».

Se estima que justo antes de finales del siglo XIX, había 2 millones de ciclistas mujeres en los Estados Unidos. Las mujeres de clase media y alta fueron las que más disfrutaron del invento. Como describe un editorial de 1896: «Para los hombres, la bicicleta al principio era simplemente un nuevo juguete […] para las mujeres, era como montar en un corcel, en el que entraban en un nuevo mundo».

¿Qué fue lo que hizo que la bicicleta acelerara el empoderamiento de la mujer? En primer lugar, como medio de transporte, era muy liberadora. A diferencia de los caballos o los trenes, permitía una libertad de movimiento espontánea, asequible e individual. Además, las bicicletas animaron a las mujeres a dominar nuevas habilidades como la reparación de neumáticos pinchados, la orientación espacial en la esfera pública y la alfabetización en el uso de mapas. El ciclismo se percibía como una «actividad intelectual» de varios niveles, que conectaba a sus usuarios con un conjunto diverso de conocimientos, entre ellos la mecánica, la fisiología, el clima, la topografía y la geografía.

Las mujeres ciclistas disfrutaban de la ampliación de sus horizontes no sólo en el sentido geográfico sino también fisiológico: la bicicleta introducía la liberación mental en las mujeres. La experiencia de la emoción de un rápido paseo en bicicleta abarcó una nueva sensación de libertad y emoción. La facilidad de uso de las ruedas permitió a las mujeres ser autosuficientes e independientes fuera de sus hogares. El ciclismo se asoció con la generación de más coraje y respeto propio, revelando a los ciclistas sus propios poderes.


Ciclismo y Escritura: Recorriendo el Campo y el Mundo

¿Adónde fueron las primeras ciclistas? Las bicicletas eran la herramienta para el transporte práctico y el ocio. Algunas exploraron nuevos rincones de sus ciudades, como parques, otras usaron la bicicleta para hacer recados como ir a la tienda o visitar amigos. Muchas salían de la ciudad para conocer la naturaleza de sus ciudades. Algunos incluso especularon que los romances a larga distancia eran ahora posibles con amantes que se encontraban en lugares lejanos.

Las bicicletas abrieron a las mujeres no sólo a sus propios pueblos sino también a las alegrías de viajar por el mundo. Las revistas americanas de la década de 1890 publicaron relatos de «mujeres comunes y corrientes» que recorrían en bicicleta varios países europeos, describiendo paisajes y soluciones prácticas para empacar o encontrar alojamiento en el camino. La literatura sobre bicicletas se entrelazaba con la literatura de «turismo».

La mujer estadounidense más famosa que celebró el vínculo entre ambas fue Annie Londonderry, que se convirtió en una sensación internacional cuando dejó a su familia durante 15 meses para dar la vuelta al mundo en bicicleta a mediados del decenio de 1890. Publicó una serie de artículos y fotos de sus experiencias en Europa y el Lejano Oriente.

La escritura y el ciclismo fueron bien juntos. Muchas mujeres publicaron sus impresiones sobre el nuevo vehículo en periódicos, revistas y libros, lo que contribuyó a su popularidad. Algunas escribieron consejos prácticos como rutas recomendadas, y otras descripciones más poéticas. «El espíritu se refresca, la mente, liberada de los cuidados, barrida de polvorientas telarañas, se llena de nuevas y bellas impresiones. Has conquistado un nuevo mundo, y exultantemente tomas posesión de él» describió Maria E. Ward en su libro de 1896 sobre el ciclismo.

Uno de los textos más famosos de la época fue el libro de Frances Willard de 1895 «Wheel Within a Wheel» (La rueda dentro de una rueda) donde describe su experiencia de aprender a andar en bicicleta a la edad de 53 años. Era muy conocida por su actividad en los movimientos de sufragio y templanza y tenía un gran número de seguidores entre las mujeres. En su libro, Willard describe la bicicleta como un símbolo de poder político y espiritual para las mujeres: «la voluntad es la rueda de la mente».

El capitalismo también ayudó a acelerar la revolución. Los intereses comerciales de los fabricantes de bicicletas les hicieron dirigirse a las mujeres. Con el fin de aumentar las ventas, popularizaron la noción de una ciclista femenina en el imaginario público. Las mujeres eran clientes potenciales, y su estatus se consolidó en varios anuncios en revistas, como un efecto secundario de las estrategias de marketing.

Contra las Mujeres Ciclistas: Oposición Creativa

No todos fueron arrastrados por la nueva tendencia. Algunos hombres y mujeres se resistieron al cambio que representaban las ciclistas a las relaciones tradicionales de género. Los críticos de la «nueva mujer» utilizaron una serie de medios para desalentar a las ciclistas.

Los médicos advirtieron de las amenazas médicas para la salud de la mujer: dolor de garganta por el polvo, distorsión de los ciclos menstruales por el ejercicio, o advertencias más originales como la «cara de bicicleta», una expresión de agotamiento y preocupación causada por el ciclismo cuidadoso. Muchos médicos plantearon la preocupación de los peligros de la estimulación sexual por el contacto con el sillín.

La oposición a la «nueva mujer» sobre ruedas se expresaba en muchas caricaturas, que describían a las ciclistas como ridículas, vulgares e irresponsables con sus familias.


Reforma del Vestido para la Nueva Mujer

El nuevo medio de transporte fue acompañado por una nueva moda, que no fue menos revolucionaria para la liberación de la mujer. La bicicleta no iba bien con los vestidos restrictivos de la época – sería casi imposible y peligroso maniobrar la bicicleta con un corsé, una falda larga y un cuello alto. La máquina de la libertad requería más paños libres. La inspiración vino de Francia, donde en 1868 se celebró la primera carrera ciclista femenina de la historia, en la que se informó de que las participantes llevaban escandalosas faldas cortas para evitar accidentes.

En los Estados Unidos, el nuevo traje de ciclista se denominó «bloomers», en honor a la sufragista y editora Amelia Bloomer. Ella fue fundamental para introducir una nueva moda de faldas hasta la rodilla con pantalones sueltos debajo de ellas. Estos, que más tarde se convirtieron en pantalones holgados, se ajustaban bien a las necesidades de las usuarias de la bicicleta de finales del siglo XIX.

Bloomer no tenía intención de iniciar una nueva moda o promover el ciclismo. Su principal misión era prevenir el uso del alcohol. El hecho de que se convirtiera en la «chica del póster» de una reforma de vestuario ocurrió por accidente, unas décadas antes de la introducción de la bicicleta. En la edición de 1851 de su revista femenina, The Lily, escribió sobre la comodidad de los nuevos pantalones que vio en Elizabeth Smith Miller. Publicó grabados de sí misma en la nueva moda, también conocidos como «pantalones turcos». Como resultado, cientos de lectores le escribieron pidiéndole patrones, y la circulación de la revista aumentó de 500 a 4.000 por mes.

Bloomer usó el «fenomenal» conjunto durante seis años, atrayendo multitudes a sus conferencias sobre los derechos de la mujer. Decidió volver a la falda larga después de notar que la nueva moda distraía la atención de lo que ella veía como asuntos más importantes, como la templanza. 30 años más tarde, las » bloomers » recibieron un nuevo impulso en la moda popular por las necesidades de las mujeres ciclistas.

El Camino a la Votación se Hizo más Corto

Los líderes del movimiento por el sufragio en EE.UU. abogaban tanto por la reforma del vestido como por el ciclismo, ya que todos ellos se relacionaban con la batalla más amplia por la igualdad de género y los derechos de la mujer.

En 1896, la sufragista Susan B. Anthony fue citada en una entrevista con la famosa periodista neoyorquina Nellie Bly diciendo que «el ciclismo ha hecho más por la emancipación de la mujer que cualquier otra cosa en el mundo». Me pongo de pie y me regocijo cada vez que veo a una mujer montar en una bicicleta. Le da a las mujeres una sensación de libertad y autosuficiencia». Otra famosa cita relacionada de Anthony es «She who succeeds in gaining the mastery of the bicycle will gain the mastery of life» (Aquella que logre ganar el dominio de la bicicleta ganará el dominio de la vida).

Anthony también presentó un argumento que relaciona la bicicleta con el voto: dijo que es más probable que las mujeres ciclistas se vuelvan activas en la legislación, al firmar peticiones para la regulación del transporte local, y por lo tanto se convertirán en ciudadanas más activas. «De esas pequeñas lecciones prácticas se siembra una semilla que puede madurar en la demanda de pleno sufragio».

En el decenio de 1910, los activistas británicos del sufragio utilizaron bicicletas para hacer campaña: paseando con carteles que promovían el derecho al voto de las mujeres y lanzando una bicicleta especial pintada con los colores del movimiento del sufragio.

Las Olimpiadas son las últimas de la Carrera

El ciclismo como deporte de competición se introdujo en las mujeres en etapas posteriores. El atletismo todavía se consideraba una práctica masculina y, como indicador, las mujeres no fueron invitadas a participar en los primeros juegos olímpicos modernos en 1896 en Grecia. A medida que esas restricciones se fueron eliminando lentamente, se permitió a las mujeres participar en las competiciones de ciclismo de los Juegos Olímpicos ya en la década de 1980. Esa misma época es cuando también el famoso Tour de Francia se abrió a las mujeres.

Eso no impidió que mujeres excepcionales de todo el mundo pusieran a prueba sus habilidades. La belga Hélène Dutrieu rompió el récord mundial de distancia recorrida en una hora en 1895. La británica Billie Fleming rompió el récord de más millas recorridas en un año en 1938.

A finales del siglo XX, se abrieron más y más competiciones para las mujeres, y se establecieron las carreras sólo para mujeres. Esto dio lugar a una larga lista de ciclistas profesionales femeninas que se hicieron famosas, rompiendo los récords atléticos y los estigmas sociales de las mujeres como frágiles o débiles.

Hoy en día, las mujeres organizan clubes y asociaciones de ciclismo en todo Estados Unidos, tanto para deportes competitivos como para el placer. Iniciativas como «We Bike NYC», «CycloFemme» y «Black Girls Do Bike» siguen vinculando la bicicleta con el empoderamiento femenino, más de 100 años desde que se estableció esa conexión.

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